Categories: French Grammar

Modal Verbs in French

Modal Verbs in French: the video is here

Modal verbs change the modality of your sentences.

A- Simple Tenses

1- Can, Could, May, Might:

We group these 4 verbs in French because they are related to one verb in French: Pouvoir

  • Can (to be able to): I can= Je peux, You can= tu peux etc…
  • May is also pouvoir: I may= Je peux; May I?= Puis-je?
    She may be watching television: Elle est peut-être en train de regarder la télévision
    To make is clearer in French, we add the word “maybe” = “peut-être”
    You can use the subjunctive mood: Il se peut qu’elle regarde la télé
    May can express the future: he may arrive late = Il arrivera peut-être en retard, il va peut-être arriver en retard or with the subjunctive mood: il se peut qu’il arrive en retard.
  • Might= Peut-être or Could so the conditional form of Pouvoir:
    He might be right: il a peut-être raison
    I could come if…: je pourrais venir si…
2 – Must, Should:
  • Must: Devoir, Falloir
    Devoir: je dois, tu dois, il doit, nous devons, vous devez, ils doivent
    Falloir: il faut (just one form)
    You must go = tu dois y aller or il faut que tu y ailles
    He must be wrong: il doit se tromper
  • Should: the conditional form of the verb Devoir
    Je devrais, tu devrais, il devrait, nous devrions, vous devriez, ils devraient
    I should go: je devrais y aller

B – Compound Tenses:

1-  Can, Could, May, Might

You need to know the past participle of pouvoir: pu
The modal verbs act like auxiliary verbs in English, not in French. In French, we need the auxiliary “avoir”.

He could have come but: il aurait pu venir (as you can see, could becomes the past participle and have the auxiliary verb)
She can’t have seen you: Elle n’a pas pu te voir
I may have forgotten it: J’ai pu l’oublier or je l’ai peut-être oublié
You might have told me: tu aurais pu me dire

2- Should:

You need to know the past participle of devoir: dû

He should have come: Il aurait dû venir
You should have been a doctor: tu aurais dû être docteur

3- Exercises:

a-It may rain later
b-I may not have time to do it
c-I might not go
d-It might rain this afternoon
e-He should go to a doctor
f-He should have got there by now
g-He must have left
h-He might have left
i-He could have left
j-He should have left


a-Il pleuvra peut-être plus tard, il va peut-être pleuvoir plus tard, il se peut qu’il pleuve plus tard
b-Je n’aurai (future) peut-être pas le le temps de le faire , je ne vais peut-être pas avoir le temps, il se peut que je n’aie pas le temps de la faire
c-Je pourrais (conditional) peut-être ne pas y aller, il se pourrait que je n’y aille pas
d- il se pourrait qu’il pleuve cet après-midi, il pourrait peut-être pleuvoir…
e- il devrait aller chez le docteur
f- Il devrait y être maintenant
g- il a du partir, however because the verb partir needs the auxiliary verb “to be” you can also say: il doit être parti, il faut qu’il soit parti
h- il aurait peut-être pu partir; peut-être qu’il aurait pu partir
i-  Il aurait pu partir
j- Il aurait dû partir or because of to be: Il devrait être parti

As you can see, many possibilities, try to focus on the crossing verbs rule first.

Pascal Dherve

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Pascal Dherve

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